Indie, choć fascynujące, niestety nie są bezpiecznym miejscem dla kobiet. Narodziny dziewczynki wciąż bywają utożsamiane  z nieszczęściem, a dla rodziny mogą oznaczać finansową katastrofę. W tej scenerii  Alka Joshi osadziła akcję powieści Malowane henną. Autorka doskonale odmalowała barwny klimat Indii. Sama jest Induską, która w wieku 9 lat przeprowadziła się z rodzicami do Stanów Zjednoczonych. Potem wielokrotnie odwiedzała swój kraj.  Bezpośrednią  inspiracją do napisania książki o kobiecie obdarzonej silną osobowością były jednak losy jej mamy, której małżeństwo zostało zaaranżowane, gdy miała osiemnaście lat¹ . Mimo że wiodła ona zwyczajne życie żony i matki, córkę wychowała w duchu niezależności i zaszczepiła w niej wolę realizacji własnych pragnień. Malowane henną to rodzaj alternatywnego scenariusza, opisu tego, jak mogłoby wyglądać życie  matki pisarki, gdyby nie poddała się tradycji i oczekiwaniom rodziny, gdyby mogła samodzielnie zaprojektować swój los. W  ten sposób powstała przejmująca opowieść o kobiecie pełnej pasji i niesamowitej odwadze.

Akcja powieści rozgrywa się w latach pięćdziesiątych XX wieku, niedługo po uzyskaniu przez Indie niepodległości. Główną bohaterką jest imienniczka bogini piękna i bogactwa – Lakszmi. W wieku siedemnastu lat, wbrew temu, czego oczekuje od niej społeczeństwo, ucieka ze wsi od agresywnego męża, by po pobycie w Agrze dotrzeć do Dźajpuru, Różowego Miasta, gdzie osiąga pozycję  wybitnej  hennistki, zdobiąc niepowtarzalnymi wzorami ciała kobiet z najwyższych kast. Dzięki wyrafinowanemu artyzmowi,  wręcz magicznej mocy swych rysunków i dyskrecji  zyskuje uznanie i zaufanie bogatych klientek oraz staje się powierniczką ich sekretów. Sama jednak nie może się z nikim podzielić własną głęboko skrywaną tajemnicą. 

Lakszmi wyłamuje się z tradycji, podąża własną drogą, marzy o wybudowaniu własnego domu, lekceważąc fakt, że to ambicja nietypowa dla kobiety takiej jak ona. Gdy w jej  życiu niespodziewanie pojawia się porzucony mąż i młodsza siostra, o której istnieniu nie miała pojęcia,     okazuje się, że  pozycja, którą sobie wypracowała,  nie była tak niezachwiana, jak się wydawało. Wewnętrzna siła Lakszmi, świadomość tego, czego pragnie, i poszukiwanie swojego miejsca w świecie jednak pozwalają jej ostatecznie odnaleźć cel, akceptację i miłość.

Historia Lakszmi Śastri zestawiona jest z doświadczeniami innych kobiet, które bohaterka spotyka na swojej drodze,  nierzadko skomplikowanymi, a nawet traumatycznymi.  Kobiety obecne na kartach powieści różnią się od siebie w wielu aspektach: wiekiem, statusem społecznym, wyznaniem, pragnieniami. Jednak wynikająca z kultury patriarchalnej pozycja  mężczyzn w Indiach oddziałuje na jakość życia ich wszystkich niezależnie od kasty, do której przynależą. Alka Joshi podejmuje też odważnie temat innych problemów kobiet: macierzyństwa dziewczynek, antykoncepcji i aborcji. W wywiadzie z Reese Witherspoon pisarka podkreśliła, że w powieści występują zarówno kobiety, które akceptują swój los, jak i takie, które chciałyby go za wszelką cenę zmienić. „Jest wiele różnych wzorców kobiecości  i powinniśmy szanować każdy z nich”²  – powiedziała. 

Czytając Malowane henną, można poczuć się tak, jakby  wraz z główną bohaterką przemierzało się ulice gorącego Różowego Miasta, próbowało lokalnych potraw i brało udział w tradycyjnych obrzędach. Ta powieść jest bowiem napisana tak sugestywnie, że pozwala się zagłębić w kulturę Indii za pośrednictwem zmysłów – poczuć chłodny dotyk henny na skórze, słodycz kardamonowego rabri, kremowego deseru, na języku i aromat egzotycznych olejków w powietrzu. 
 

¹ Por., https://yourstory.com/weekender/author-alka-joshi-debut-novel-reese-witherspoon?utm_pageloadtype=scroll
² https://www.youtube.com/watch?v=996gpTxgHUU  - 04:01 min